Historia de Microsoft Windows

microsft

“…Microsoft siempre ha sido una compañía optimista, que cree que el software puede crear herramientas que realmente no tengan ninguna atadura en términos de lo que es posible…”
Bill Gates, Future Forum, septiembre del 2001

De los tantos sistemas operativos que se han hecho famosos a lo largo del desarrollo de la informática en el ocaso del siglo pasado, sin duda, ningún otro posee la peculiaridad del Windows de Microsoft.

Rodeado por todo tipo de mito acerca de su emprendedor y ambicioso creador, solidificado sobre la base de un sistema DOS, cuya irrupción en la primera PC tenía más de suerte que de propósito, amparado por disfrutar de un férreo y despiadado control de mercado es hoy por hoy, odiado o amado, el sistema operativo más extendido del planeta.
Al buscar su historia en la red, no encontramos anécdotas de noches de desvelo, de errores devenidos éxitos, de genios convertidos en héroes de la noche a la mañana. En cambio, sí conocimos de oportunidades, visión de futuro, monopolios y juicios. La historia de Windows tiene mezclado un poco de Bill Gates, de MSDOS y de la propia compañía Microsoft.

Fundación
La Compañía fue fundada en 1975 por William H. Gates III y Paul Allen. Ambos se habían conocido durante su época de estudiantes por su afición común a programar con una computadora PDP-10 de Digital Equipment Corporation. Eran años en que la revista Popular Electronics dedicaba su portada a la Altair 8800, para muchos la primera computadora personal (PC). El artículo de dicha revista animó a Gates y Allen a desarrollar la primera versión del lenguaje de programación BASIC para el equipo Altair. Con un ojo para los negocios fuera de lo común, el dúo le compró la licencia de este software a Micro Instrumentation and Telemetry Systems (MITS), la empresa fabricante del Altair, y fundaron Microsoft (originalmente Micro-soft) en Albuquerque, Nuevo México. Su idea: desarrollar versiones de BASIC para otras compañías del sector. Apple Computer, fabricante del equipo Apple II; Commodore, fabricante del PET, y Tandy Corporation, fabricante del equipo Radio Shack TRS-80, todas compañías creadas por aquel entonces, fueron los primeros clientes de Microsoft. En 1977 Microsoft lanzó al mercado su segundo producto: Microsoft FORTRAN, otro lenguaje de programación, y pronto sacó versiones del lenguaje BASIC para los microprocesadores 8080 y 8086.

MS-DOS
En 1979, Gates y Allen trasladaron la compañía a Bellevue, Washington, muy cerca de Seattle, la ciudad donde ambos nacieron (el traslado a Redmond, su sede de hoy, no se produciría hasta 1986). En 1980, IBM contrató a Microsoft para escribir elistema operativo del IBM PC que saldría al mercado al año siguiente. Presionada por el poco tiempo disponible, Microsoft compró QDOS (Quick and Dirty Operating System, como se le solía llamar entonces) a Tim Paterson, un programador de Seattle, por 50 000 dólares, cambiándole el nombre a MS-DOS. El contrato firmado con IBM permitía a Microsoft vender este SO a otras compañías. La mesa estaba servida. La arquitectura abierta de la primera PC y los artilugios legales permitieron la extensión de la arquitectura X86 de Intel y con ella de la PC fuera del marco de IBM. Fue la época del florecimiento de los clones y el surgimiento de algunas compañías que luego serían todo un estandarte, como la fusionada Compaq. En 1984, Microsoft había otorgado licencias de MS-DOS a 200 fabricantes de equipos informáticos y así este SO se convirtió en el más utilizado para PCs, lo que permitió a Microsoft crecer vertiginosamente en la década de 1980.

¿Por qué el MS-DOS quedó estigmatizado con las sucesivas generaciones de PCs hasta no hace mucho?

La respuesta a esta pregunta tiene un poco que ver con la esencia misma del origen de las computadoras personales. Cuando IBM fabricó la PC hizo que el usuario antes de cargar algún SO, realizara lo que se llamó el POST (Power On Self Test), que determinaba los dispositivos disponibles (teclado, vídeo, discos, etc.) y luego buscaba un disco de arranque. Estas funciones eran realizadas por un conjunto de instrucciones incorporadas en la máquina mediante una ROM. Luego quedó escrito que siempre hubiera algún tipo de software en el sistema aún sin ser cargado el SO. Entre las rutinas del POST tenemos las de revisión del sistema, inicialización y prueba de teclado, habilitación de vídeo, chequeo de la memoria y la rutina de inicialización que preparaba a la máquina para ejecutar DOS. Después que las pruebas de arranque han sido ejecutadas y el sistema está cargado, la ROM aún sigue siendo importante debido a que contiene el soporte básico de entrada y salida (BIOS). La BIOS provee un conjunto de rutinas que el SO o los programas de aplicación pueden llamar para manipular el monitor, teclado, discos duros, discos flexibles, puertos COM o impresoras.

El trato de IBM con Microsoft tenía entre otras condiciones una particularidad interesante: la administración directa de las tarjetas adaptadoras podría ser manejada sólo por programas que IBM proveía con la ROM del computador. DOS sería escrito para utilizar estos servicios. De esta manera, si IBM decidía cambiar el hardware, éste podía embarcar nuevos modelos de chips con cambios en la BIOS y no requería que Microsoft cambiara el SO. Ello posibilitó, junto con la clonación de la arquitectura de IBM incluido el BIOS, que el DOS se extendiera por el universo, aun cuando el Gigante Azul rompiera su alianza con Microsoft, en 1991, para producir su propio SO. Microsoft había hecho un trabajo estratégico brillante e IBM había perdido la supremacía de las computadoras para siempre.

Realmente el núcleo del DOS estaba contenido en un par de archivos ocultos llamados IO.SYS y MSDOS.SYS en las versiones de DOS realizadas por Microsoft, e IBMBIO.SYS e IBMDOS.SYS, para las versiones de DOS hechas por IBM bajo licencia Microsoft. Los servicios de DOS eran solicitados cuando una aplicación llamaba a la interrupción 21 (INT 21) reservada para estos fines. Esta buscaba un punto de entrada del administrador de servicios de DOS en una tabla y saltaba a la rutina en el módulo MSDOS.SYS. En otros SO, la aplicación debía realizar una llamada al sistema (system call) para requerir servicios, como, por ejemplo, en UNIX.

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